Aujourd'hui, Donald Trump est un magnat de l'immobilier, un animateur de télé-réalité et un candidat républicain à la présidence, mais dans les années 1980, Trump était un homme d'affaires d'une trentaine d'années qui avait affronté la NFL dans une affaire antitrust à enjeux élevés. Ce faisant, il a mis en avant la confiance débridée qui est devenue la marque de fabrique de sa campagne présidentielle. Voici comment ça s'est passé…

L’USFL a été fondée sur le principe suivant: éviter les bagarres avec la NFL. Comme toute nouvelle ligue, elle se différencie en étant plus divertissante. La ligue avait une attitude de hors-la-loi et une poignée de joueurs de renom, dont le vainqueur du trophée Heisman, Hershel Walker, des New Jersey Generals. Jim Kelly, Reggie White, Steve Young et Doug Flutie ont également passé du temps dans l'USFL. Les débuts de la ligue ont été prometteurs en 1983; toutefois, à sa deuxième saison, l'enthousiasme du public pour le football de printemps avait un peu faibli et certaines des plus grandes franchises de la ligue étaient en difficulté.

C'est à ce moment que Donald Trump a acheté les généraux du New Jersey.

À l’époque, Trump n’était pas très connu des personnes qui s’intéressaient au football au lieu (ou plus) d’affaires de promotion immobilière à New York. Mais lorsque les essais de la troupe de chefs de major des généraux ont attiré l'attention des médias, les choses ont changé pour Trump. Au cours des six premiers mois de sa propriété des généraux, son nom a paru dans le journal à 161 reprises. C'était plus que ce qui était apparu dans les quatre années précédentes combinées.

Joe Raedle / Getty Images

L'USFL a dépensé beaucoup d'argent au cours de ses deux premières saisons. La ligue s'est développée à un rythme qui n'était pas viable, compte tenu de son auditoire réduit. Les propriétaires ont trop dépensé en joueurs pour attirer des talents de niveau NFL dans la ligue montante. Cependant, avant l’implication de Trump, la ligue était capable de maintenir son principe central: éviter la NFL.

Trump, cependant, n'avait aucune intention d'adhérer à cette règle, ni de faire partie d'une ligue de football moins importante. Il a fréquemment attiré l’attention de la NFL en faisant du braconnage au secondeur Lawrence Taylor. Lorsque le contrat de Taylor avec les Giants de New York était en litige, Trump a viré 1 million de dollars sur le compte bancaire de la star du football et l'a signé pour un contrat avec les généraux. Pour récupérer Taylor, les Giants ont dû rembourser ce million de dollars à Trump. Ce faisant, Trump s'est fait l'ennemi de la NFL à vie.

Trump a poussé et poussé et poussé les propriétaires de l'USFL à poursuivre la NFL en justice pour des accusations antitrust. Il a insisté sur le fait que l'existence même de la NFL faisait que l'USFL saignait de l'argent et que les propriétaires devraient pouvoir en tirer profit. Les propriétaires ont cédé à l'assaut frontal de Trump: la ligue ferait un procès contre la NFL. Mais il a également cédé à Trump sur une autre question: la planification du printemps et de l’automne.

Le succès de l’USFL en tant qu’alternative viable à la NFL était fondé sur le fait qu’elle n’était pas en concurrence directe avec la NFL. L'USFL a joué au printemps. La NFL joue à l'automne. Cependant, Donald Trump ne voulait pas jouer au football de printemps. Incapable d'obtenir sa propre franchise NFL, Trump a acheté les généraux avec l'intention de les transformer en franchise NFL. Il a commencé à harceler les autres propriétaires de l'USFL au sujet de la modification du calendrier de la ligue afin de faire concurrence à la NFL.

Pour pouvoir rivaliser avec la NFL, l’USFL avait besoin de talents comparables. Trump s'est lancé dans une frénésie de dépenses effrénées, recrutant un groupe de joueurs talentueux (dont Doug Flutie) pour les généraux. Sa frénésie n'a suivi aucun modèle financier raisonnable et a mis en faillite un grand nombre d'autres équipes de l'USFL qui ont dû dépenser de l'argent sans avoir à suivre et à rivaliser.

Mais ce n'était même pas la pire chose que Trump ait faite à l'USFL.

USFL vs. NFL, 1986

Trump a intimidé les autres propriétaires de l'USFL en ignorant les contrats de télévision modestes mais garantis qui leur avaient été proposés en faveur d'un plan insensé. Trump a fait valoir que la ligue pourrait gagner beaucoup plus d'argent si elle déplaçait ses matchs à l'automne et mettait au défi la NFL. Cela finirait par imposer une fusion des deux ligues.

Afin de pousser cet agenda, il a proposé de poursuivre la NFL dans une affaire antitrust. L'USFL mettait ses espoirs (et son existence même) sur une chose: les dommages-intérêts dans les affaires antitrust sont triplés, de sorte que l'USFL pourrait recevoir un règlement financier massif si elle pouvait prouver au jury que la NFL était un monopole injuste. Ne vous y trompez pas, tout ce que Trump recherchait était cette manne financière potentielle. L'USFL n'était pas dans son esprit, son compte en banque était. Trump conduisit imprudemment les autres propriétaires de l'USFL au massacre qui fondait le destin de la ligue sur une décision de justice. Il a délibérément mis en danger le travail de milliers de personnes.

L'affaire a été jugée au printemps 1986 et a duré 42 jours. Le 29 juillet 1986, un jury composé de six personnes a rendu un verdict qui a dévasté l'USFL, même si la ligue avait techniquement remporté le procès. Ils ont constaté que la NFL était un "monopole illégal dûment reconnu" et que la NFL avait délibérément acquis et maintenu ce monopole par des pratiques prédatrices. Bon, non? Faux. Ils ont accordé à USFL 1 $ de dommages et intérêts, qui sont devenus 3 $ en raison du triplement des règlements antitrust.

À ce moment-là, la USFL avait une dette de 160 millions de dollars et bon nombre de ses joueurs avaient signé des contrats avec la NFL et la Canadian Football League après la saison 1985.

Pourquoi est-ce arrivé à cela? Deux mots: Donald Trump.Trump avait fait de la NFL un ennemi avec sa gueule intelligente, son rôle pour Lawrence Taylor et sa détermination à défier la NFL. La NFL a donc décidé de lui donner une leçon. La NFL n'a pas vu l'affaire antitrust comme une affaire de l'USFL, mais comme une affaire de Trump. Ils l'ont vu comme Trump cherchant plus d'argent. Et tout simplement, Trump n’avait pas besoin de l’argent, alors le règlement en tenait compte.

La cour a pris sa décision en expliquant que Trump et l'USFL avaient choisi de s'affronter face à face avec la NFL à l'automne. Depuis qu’ils se sont détournés de leur modèle de jeu au printemps, la USFL n’avait aucun motif de réclamer des dommages et intérêts.

L’USFL n’a peut-être pas survécu de toute façon, mais Trump et le procès ont certainement accéléré son échec. Sa tentative d'abandonner le format de printemps a entraîné l'USFL dans le sol. L’USFL n’a jamais joué après une décision judiciaire. Trump passa immédiatement.

De nombreux anciens propriétaires d’équipes de la USFL ont déclaré publiquement qu’ils regrettaient de ne pas avoir laissé Trump les encourager à soutenir sa tentative de s’imposer contre la NFL. Trump s'en fichait s'il détruisait la ligue avec le procès. Il avait un point à prouver et par Dieu, il allait le prouver par tous les moyens nécessaires.

L’USFL a finalement reçu un chèque de règlement de 3,76 dollars en 1990. Les 76 cents supplémentaires constituaient les intérêts gagnés sur le règlement alors que les procédures judiciaires se poursuivaient. Ce chèque n'a jamais été encaissé.

Trente ans après l'effondrement de l'USFL, ceux qui s'y trouvaient craignent que la présidence de Trump à la présidence américaine ne soit une répétition de ses années à l'USFL. Dans ce cas, les États-Unis seraient la franchise USFL de Trump. Seul le temps nous le dira!

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