Peu de choses excitent plus l'imagination qu'un trésor enfoui, surtout quand il accompagne les restes d'un galion espagnol perdu en mer au XVIIIe siècle. Et comme si cela ne suffisait pas, le trésor récemment découvert au large de l'île de Baru, en Colombie, dans ces circonstances, a une valeur estimée à 17 milliards de dollars.

Bien sûr, cette estimation de 17 milliards de dollars va dans le haut de l'échelle, avec d'autres analystes évaluant le trésor à un montant beaucoup plus raisonnable (?) 1,5 milliard de dollars. Mais même si le trésor finissait par être mystérieusement dérobé par des sirènes ou par Namor le sous-marin, cela resterait une découverte passionnante, car le navire en question est le légendaire San Jose, coulé par la marine britannique au large de Baru en 1708, et faisant l’objet d’un effort de recherche concerté pendant des décennies.

Archives Hulton / Getty Images

L’histoire raconte que lorsque les Britanniques ont coulé le San Jose en 1708, il avait pour mission de transporter jusqu'à 11 millions de pièces d'or et d'argent, ainsi qu'une collection d'émeraudes et d'autres pierres précieuses, afin de contribuer au financement de la guerre de sécession de l'Espagne contre la Grande-Bretagne. La cachette n'a jamais atteint les côtes espagnoles, mais le San Jose en fait l’histoire, comme peut-être le naufrage le plus légendaire et le plus recherché de tous les temps, capturant l’imagination d’un nombre incalculable de personnes obsédées par l’époque révolue des aventures maritimes et des trésors indicibles ensevelis sous les vagues.

Le président colombien Juan Manuel Santos a annoncé que l'épave du navire San Jose découvert lors d'une conférence de presse le week-end dernier, annonçant également qu'un musée consacré aux artefacts récupérés de l'épave (qui a coûté la vie à environ 600 membres d'équipage à bord) serait construit à Carthagène. C’est là que les humbles premières photos des restes du navire ont été révélées - aussi invraisemblable que cela puisse paraître - et que de telles photos seraient d’une découverte aussi importante et potentiellement précieuse.

Quant à savoir qui gardera ce bel trésor, qu'il s'agisse de 1,5 milliard de dollars, de 4 milliards de dollars ou même de 17 milliards de dollars, c'est une question très intéressante. En 1981, une société américaine de sauvetage appelée Sea Search Armada a prétendu avoir localisé la zone où San Jose coulé. Peu de temps après, le gouvernement colombien a accepté de diviser tous les bénéfices avec la société, à 50/50. Cependant, le gouvernement colombien est finalement parvenu à un point de vue différent, affirmant que 100% du trésor leur appartenait légitimement. Un tribunal américain a finalement statué en faveur de la Colombie en 2011. Mais, comme nous le savons maintenant, cela ne s'est pas avéré la réelle San Jose. Le ministre espagnol des Affaires étrangères a récemment annoncé qu'il "existe des divergences sur la question de la propriété légale". Ce même ministre des Affaires étrangères a rencontré son homologue colombien à Cartagena ce week-end. L’Espagne envisage de faire valoir que, conformément au droit de la mer des Nations Unies, ils ont droit au trésor. Cet argument comporte toutefois un défaut: la Colombie n'a pas signé ce traité et ne serait donc techniquement pas soumise à ses lois. De toute évidence, il faudra beaucoup plus de travail avant que quiconque sache exactement quels sont les secrets de l'épave du San Jose tient, combien ils valent, et comment ils seront divisés.

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