À la fin des années 90, le fondateur du groupe de garçons Lou "Big Poppa" Pearlman s'est fait connaître en tant que grand juge de talent. Croyez-le ou non, il fut un temps où Lou était considéré comme l'un des fabricants de roi les plus novateurs et les plus puissants de la musique pop. Sans lui, jamais le monde n'aurait bénéficié de la grandeur musicale de groupes tels que The Backstreet Boys, NSync et LFO. Sans Lou Pearlman, aujourd'hui, Justin Timberlake serait probablement le serveur le plus populaire d'un TGI Fridays quelque part à Tampa, au lieu d'être l'une des célébrités les plus talentueuses et les plus populaires au monde. Malheureusement, les bons moments n'ont pas duré pour Lou Pearlman. En 2008, toute la vie de Lou s'effondra après son arrestation pour avoir dirigé ce qui est maintenant considéré comme l'un des plus gros stratagèmes de Ponzi de tous les temps.

Lou Pearlman - Régime Ponzi / Lawrence Lucier / Getty Images

Louis Jay Pearlman est né le 19 juin 1954 à Flushing, dans le Queens. Il était le seul enfant de Reenie Pearlman, aide-cuisinière, et Hy Pearlman, nettoyeur à sec. Petit Louis avait deux intérêts d'enfance: la musique et aviation. Sa fascination pour l'industrie de la musique a été suscitée après avoir connu la renommée et le succès de son cousin germain, Art Garfunkel. Pearlman a commencé à diriger un groupe à l'adolescence, mais lorsque le succès lui a semblé impossible à atteindre, il a de nouveau concentré son attention sur l'aviation.

À la fin des années 1970, Lou a lancé un service de taxi par hélicoptère couronné de succès, qui transportait des passagers de et vers New York. Alors que cette affaire prospère, il crée une société cotée en bourse qui loue des dirigeables et des avions privés à des entreprises et à des particuliers fortunés. Les dirigeables ont été principalement loués à des sociétés comme Met Life et McDonald's pour être utilisés comme panneaux géants flottants, et non comme moyens de transport. Les avions privés étaient principalement loués à des hommes d’affaires fortunés se déplaçant pour se rendre à des réunions. La plupart des clients étaient des hommes d'affaires ennuyeux, mais un jour fatidique dans les années 1980, la vie de Lou a changé pour toujours lorsque le groupe de garçons New Kids On The Bock a loué l'un de ses avions les plus chers pour sa tournée nord-américaine. Pearlman a été choquée de constater qu'un groupe de garçons avait les moyens de s'offrir un jet privé aussi coûteux pour une tournée dans tout le pays. Quand il a fait le calcul, tout cela a abouti à une conclusion: Lou Pearlman était de retour dans le secteur de la gestion de la musique.

Immédiatement, Lou Pearlman a entrepris de copier le modèle économique complet de New Kids On The Block. Il a même embauché l'ancien directeur de NKOTB. Ensemble, ils ont formé Trans Continental Records. Après un profil élevé, 3 millions de dollars recherche de talents nationaux, la société nouvellement formée a assemblé avec succès Les Backstreet Boys. Les Backstreet Boys copièrent parfaitement le modèle New Kids et, bientôt, la création de Pearlman éclipsera même NKOTB en tant que groupe de garçons le plus rentable de tous les temps. Pearlman a répété les exploits des Backstreet Boys avec le groupe dirigé par Timberlake 'NSync.

'NSync dans les années 90 / Brenda Chase / Online USA, Inc./ Getty Images

Le modèle commercial se révélerait être un succès, encore et encore et encore. Trans Continental Records a continué à gagner de l'argent avec d'autres groupes musicaux comme O-Town, LFO, Natural, US5, Take 5 et même le petit frère de Nick Carter, membre de Backstreet Boys, Aaron Carter. Aucun de ces nouveaux groupes de garçons ne s'est avéré aussi rentable que les deux groupes d'origine, mais ils étaient tous des créateurs d'argent identiques.

Les Backstreet Boys ont non seulement été le premier projet Pearlman à monter en flèche, mais ils ont également été le premier de ses groupes à le poursuivre en justice pour fraude et fausse déclaration devant un tribunal fédéral. Une question à savoir pourquoi le groupe a reçu un maigre $300,000 Pour leur travail, alors que Pearlman et la maison de disques se payaient des millions, le membre du groupe, Brian Littrell, a alors engagé un avocat et demandé réparation. Bientôt, des questions similaires ont poussé NSync à ouvrir sa propre enquête et tous les groupes de Pearlman, à l'exception de US5, ont finalement emboîté le pas, littéralement. Pearlman s'est rapidement retrouvé jonglant avec de multiples poursuites des mêmes personnes qu'il a contribué à rendre célèbres. Toutes les affaires ont finalement été réglées à l'amiable pour des termes non divulgués. Avec NSync, nous savons que Pearlman a accepté de quitter son poste de directeur, mais d’un point de vue financier, il est resté pour toujours un actionnaire égal des bénéfices du groupe.

Mais ce n'était pas la fin des problèmes juridiques de Pearlman. En 2006, il a été découvert qu'il avait dupé les investisseurs dans ce qui avait été révélé être un stratagème de Ponzi de longue date. En utilisant une société fictive qui n'existait que sur papier, Transcontinental Airline Travel Services, Pearlman a séduit les investisseurs avec de fausses déclarations de revenus, de fausses finances et des documents fabriqués. Il a même séduit de nombreux investisseurs fortunés en offrant des billets en accès VIP pour les concerts Backstreet et 'NSync.

Au total, Lou réussit à voler 300 millions de dollars parmi 1000 investisseurs individuels, dont beaucoup étaient des amis et des parents. Il a aussi obtenu fruadulemment 150 millions de dollars de diverses banques. Comme avec la plupart des stratagèmes de Ponzi, Lou a réussi à perpétuer l'escroquerie si longtemps en payant les premiers investisseurs avec de l'argent obtenu d'autres investisseurs.

Lorsque les enquêteurs fédéraux ont eu vent de la fraude massive, Lou Pearlman a pris la fuite. Il y a eu des observations de Pearlman partout dans le monde pendant des mois. Le 14 juin 2007, il a été arrêté dans un hôtel de luxe en Indonésie. Il a été aperçu au buffet du petit-déjeuner par un couple de touristes allemands avertis.En 2008, Lou a été condamné à 25 ans de prison fédérale. Il a plaidé coupable à deux chefs de complot, à un chef de blanchiment d'argent et à un chef de fausses déclarations devant un tribunal de la faillite. À l’heure actuelle, les investisseurs indisciplinés de Pearlman votent sur un plan visant à récupérer les actifs perdus. Ils ne devraient récupérer que 4 cents par dollar. Au reste de leurs millions, ils peuvent dire «au revoir, au revoir, au revoir».

Pearlman doit être libéré de prison le 24 mars 2029. À moins d'un décès prématuré, il aura 74 ans. Pensez-vous que le nabab du groupe de garçons devenu mauvais puisse survivre à sa peine de prison?

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