Un jour fatidique de mars 1977, James Earl Jones entra dans une cabine d'enregistrement aux studios Goldwyn à Hollywood pour tracer les bases d'un film spatial futuriste à petit budget Guerres des étoiles. Il ne le savait pas à l'époque, mais ces enregistrements le transformeraient en l'une des voix les plus reconnaissables de l'histoire du cinéma américain. À la fin de la journée, il avait établi toutes les pistes de voix-off pour un personnage nommé Dark Vador. Dark Vador devait posséder une voix de pure menace: grave, grave et avec chaque syllabe prononcée avec l'intonation d'une sentence de mort. L'acteur qui a joué le rôle physique de Dark Vador n'avait pas de voix capable de répondre à ces exigences. Le jeune réalisateur du film, George Lucas, voulait à l'origine engager Orson Welles pour la voix de Vader, mais cette voix a été jugée "trop ​​reconnaissable". Lucas et le studio ont alors appelé l'agent de Jones et lui ont dit: "Hey, est-ce que Jimmy veut une journée de travail??'

Jones n'a jamais réellement apparu à l'écran. Au moment où il a enregistré les pistes vocales, Jones a vu son rôle dans Guerres des étoiles aussi mineur au mieux. À sa propre demande, il n'a pas été crédité dans les deux premiers films, Un nouvel espoir et L'empire contre-attaque. Il a considéré son rôle comme parallèle à celui de la voix Mercedes McCambridge, qui a enregistré la voix du diable dans L'Exorciste. Au générique, Mercedes figurait simplement dans l’équipe des effets spéciaux.

À l'époque, Guerres des étoiles était produit avec un budget restreint. De plus, grâce à une série de catastrophes de production, personne ne pensait que le film avait jamais eu le droit de devenir un hit. Même le studio et les acteurs principaux du film étaient totalement convaincus que cela échouerait. Lorsque Jones a été contacté pour la première fois au sujet de son travail vocal, la production dépassait en flèche son budget modeste. Afin de réduire les coûts, George Lucas a offert de donner à Jones points au lieu de un salaire pour son rôle. Les points sont comme l'équité dans une entreprise… essentiellement dans les bénéfices futurs du film, en supposant que celui-ci réalise un bénéfice.

Jones était alors tombé en panne et, comme toutes les personnes impliquées à ce moment-là, était extrêmement sceptique à l'égard de ce stupide film sur l'espace. Ainsi, dans ce qui pourrait être l'une des décisions les plus regrettables de l'histoire du cinéma, il a rejeté l'offre de points et demandé à être payé en espèces… dès le départ. Son salaire complet pour le premier film de Star Wars s’est avéré être un grand total de $7,000. Cela équivaut à environ 27 000 $ aujourd'hui après ajustement pour tenir compte de l'inflation. Pas mal pour quelques heures de travail dans un studio d'enregistrement. Surtout pour un acteur qui a du mal à payer le loyer. Mais si seulement James Earl Jones avait cru un peu plus fort dans The Force! Des décennies plus tard, Jones expliquerait son processus de pensée à l'époque:

'7000 $ était une grosse somme d'argent pour moi à cette époque. J'étais en faillite et j'avais besoin de l'argent pour payer le loyer et faire l'épicerie!'

Comme nous le savons tous maintenant, Guerres des étoiles est devenu un énorme hit international et un phénomène culturel, gagnant 775 millions de dollars au box-office mondial. Les films ont eu un tel succès qu'ils ont finalement transformé George Lucas en multi-multi-milliardaires.

Alors, combien James Earl Jones a-t-il abandonné? Dans une interview de 2010 sur Live! Avec Regis et Kelly, Jones a admis que la décision de prendre de l'argent au lieu de points lui a finalement coûté "des dizaines de millions de dollars."C’était probablement beaucoup plus que cela, compte tenu de l’inflation. A titre de comparaison, Sir Alec Guinness a accepté les points, et à ce jour, ses héritiers ont gagné environ 95 millions de dollarsGuerres des étoiles. Ça doit être pénible de penser à…

Jemal comtesse / Getty Images

Du côté positif, la voix de Dark Vador a propulsé Jones sous les projecteurs. D'innombrables autres rôles d'acteur et de voix-off suivraient pour compenser son chèque moche de Guerres des étoiles. Plus particulièrement, il était la voix du noble roi Mufasa dans Disney le roi Lion, et il salue les téléspectateurs sur CNN, entonnant "C'est CNN". Entre ces rôles et d’autres rôles, Jones a porté sa valeur nette à un niveau très respectable. 45 millions de dollars.

À 83 ans, Jones est toujours occupée. Et il n'a pas oublié Guerres des étoiles. Lors d’une récente interview sur le Aujourd'hui spectacle, il a échangé des blagues avec le co-acteur Boyd Gaines. "Qu'est-ce que dit le Jedi Redneck?" Demanda Gaines. Après une pause impeccable, Jones plaisantait "Luke, je suis ton père… et ton oncle" alors que le studio éclata de rire.

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